The Share of Opulence; Doubled; Fractional

SOPHIE TAPPEINER
curated by_Cédric Fauq

 

KOBBY ADI (*1995 in London, lives / lebt in London)
MINIA BIABIANY (*1988 in Guadaloupe, lives / lebt in Saint Claude (Guadeloupe) & Mexico City)
LEWIS HAMMOND (*1987 in Wolverhampton, lives / lebt in London)
CANDICE LIN & PATRICK STAFF (Candice Lin: *1979 in Concord, Massachusetts, Patrick Staff: *1987 in United Kingdom, live / leben in Los Angeles)
OLU OGUNNAIKE (*1986 in London, lives / lebt in London)
JULIE VILLARD & SIMON BROSSARD (Julie Villard: *1992 in Carpentras, Simon Brossard: *1994 in Créteil, live / leben in Paris)
DOMINIQUE WHITE (*1993 in Essex, lives / lebt in London) 

 

The project acts as a fantasised reading of Percy Julian’s life and accomplishments through an exhibition, a publication / poster, and a series of events. Using his time in Vienna (1929–1931) as temporal nexus from which to launch a tentacular investigation, the project’s different components highlight and pervert motifs from his biography to create unlikely relationships between condemnation, credits, luxury, blackness, commemorative sculptures, hormones, and plants. 

Tale I—Percy Julian (1899–1975), an African American chemist who discovered the formula to synthetise estrogen and testosterone from the soybean’s protein structure, studied in Vienna from 1929 to 1931 to complete a doctorate in organic chemistry under Dr. Ernst Späth. At the time, Vienna was at the forefront of chemical research, especially plant-based chemistry. Within two years, Julian managed to successfully extract four different alkaloids (1) from an “Austrian” (2) plant he was working on: the Corydalis cava. This provided him with the necessary techniques and methods to, later on, extract and synthesize alkaloids and hormones from other plants. 

Tale II—Julian did not only spend his time in Vienna studying. Outside the United States for the first time, he encountered a world where being a black man in academia was a very different experience. In letters to colleagues and friends, he narrates how he felt perceived as a wonder rather than a threat, how he got close to Vienna’s Jewish community (3), and how he got to enjoy operas, balls, and other pleasures. 

Condemnation—Back in the U.S., some of Julian’s letters from Vienna were used against him to discredit his academic achievements. What triggered the publishing of the letters was a supposed affair between Julian and the wife of one of his colleague as well as internal quarrels at his alma mater.

Beans—Julian then became an industrial chemist and focused his efforts on beans, notably the Calabar bean and the soybean. Thanks to the Calabar bean—which is said to have been used in legal disputes in West African communities as a lie detector—he found a remedy for glaucoma. He extracted even more from the soybean: fire extinguisher foam, cortisone, progesterone, testosterone, estrogen, paint... 

Tale III—When Julian learned of his mentor Dr. Ernst Späth’s death, he returned to Vienna and commissioned a bust to be displayed at the University of Vienna. Julian is also said to have paid for Späth’s funeral. 

Cédric Fauq

(1) Alkaloids are chemical compounds found in nature. They have various effects on the body, as they have pharmacological, psychotropic, stimulating, and toxic properties. Caffeine, cocaine, nicotine, and morphine are examples of alkaloids.  (2) The plant was said to be“Austrian”at the time but is in fact also endemic to the mountains of eastern Africa and the Himalayas.  (3) For more information about the affinities shared by the Jewish and Black diasporas, refer to Paul Gilroy’s ‘The Black Atlantic’ (1995). 

 

Das Projekt – bestehend aus einer Ausstellung, einer Publikation / einem Poster und einer Reihe von Veranstaltungen – versteht sich als eine freie, ja fantastische Interpretation von Percy Julians Leben und seinen Errungenschaften. Julians Aufenthalt in Wien in den Jahren von 1929 bis 1931 bietet ein Zeitfenster, das eine Untersuchung in unterschiedlichen Richtungen ermöglicht. Die verschiedenen Bestandteile, die sich aus den Erzählungen seiner Biografie ergeben, verhandeln und pervertieren Motive, die überraschende Zusammenhänge zwischen Verurteilung, Anerkennung, Luxus, Schwarz- sein, Gedenkmonumenten, Hormonen und Pflanzen aufzeigen. 

Erzählung I – Percy Julian (1899–1975) war ein afroamerikanischer Chemiker, der die Formel zur Bildung einer Synthese von Östrogen und Testosteron aus der Proteinstruktur von Sojabohnen entdeckte. Diese Struktur erforschte er von 1929 bis 1931 in Wien im Rahmen seines Doktorratsstudiums der Naturstoffchemie bei Dr. Ernst Späth. In jener Zeit war Wien führend auf dem Gebiet chemischer Forschung, insbesondere der pflanzenbasierten Chemie. Innerhalb von zwei Jahren gelang es Julian, vier verschiedene Alkaloide (4) einer „österreichischen“(5) Pflanze zu extrahieren, die er näher untersuchte: der Corydalis cava. Nun war es ihm möglich, mittels der notwendigen Techniken und Methoden Alkaloide zu extrahieren und diese in der Folge mit Hormonen von anderen Pflanzen zu verbinden. 

Erzählung II – Während seiner Zeit in Wien hat Julian nicht nur studiert. Es war sein erster Aufenthalt außerhalb der Vereinigten Staaten, und er lernte eine Welt kennen, in der seine Erfahrung als Afroamerikaner, der in der akademischen Sphäre mitwirkte, eine andere war. In Briefen an Kollegen und Freunde berichtete er, dass er weniger als Bedrohung denn vielmehr als Wunder wahrgenommen wurde; davon, wie er eine Verbindung zur jüdischen Gemeinde in Wien aufbaute (6) –, aber auch von Bällen, Opernabenden und anderen Aktivitäten, an denen er sich erfreuen konnte.

Verurteilung – Als Julian in die Staaten zurückkehrte, wurden einige der Briefe, die er aus Wien geschrieben hatte, gegen ihn verwendet, um ihn zu diskreditieren und von einer akademischen Laufbahn auszuschließen. Die Veröffentlichung dieser Briefe ist zum einen auf eine Affäre zurückzuführen, die Julian angeblich mit der Frau eines Kollegen hatte, und zum anderen auf interne politische Konflikte innerhalb der Universität, an der er zu diesem Zeitpunkt tätig war.

Bohnen – Julian arbeitete sodann als Chemiker in der Industrie und konzentrierte sich in seiner Forschungstätigkeit auf Bohnen, vor allem auf die Kalabar- und die Sojabohne. Dank der Kalabarbohne – die Sagen zufolge in frühen Rechtssystemen westafrikanischer Gemeinschaften als Lügendetektor verwendet wurde – fand er das Heilmittel für den Grünen Star. Aus der Sojabohne extrahierte er noch mehr: Feuerlöschschaum, Cortison, Gelbkörperhormon, Testosteron, Östrogen, Farbe ...

Erzählung III – Als Julian erfuhr, dass sein Doktorvater Ernst Späth verstorben war, reiste er nach Wien zurück; dort gab er eine Büste in Auftrag, die in der Wiener Universität aufgestellt werden sollte. Außerdem wird gesagt, dass Julian auch für die Begräbniskosten aufkam. 

Cédric Fauq
Translation Signe Rose 

(4) Alkaloide sind chemische Verbindungen, die in der Natur gefunden werden können. Durch ihre pharmakologischen, psychotropischen, stimulierenden und toxischen Eigenschaften haben sie zahlreiche Effekte auf den Körper. Koffein, Kokain, Nikotin und Morphium sind einige Beispiele für Alkaloide.  (5) Die Pflanze wurde als „österreichisch“ bezeichnet, kann jedoch auch in tropischen Gebirgen von Ostafrika wie auch im Himalaya gefunden werden.  (6) Für weitere Details über die Gemeinsamkeiten, die die jüdische und die schwarze Diasporagemeinde teilen, siehe Paul Gilroy, The Black Atlantic, London 1995. 

 

  OLU OGUNNAIKE  LOST ENDS, 2018 Wood dust, resin, charcoal, bottles, dimensions variable Courtesy the artist,  Photo: Paul Nicoué

OLU OGUNNAIKE LOST ENDS, 2018
Wood dust, resin, charcoal, bottles, dimensions variable
Courtesy the artist, Photo: Paul Nicoué

  JULIE VILLARD & SIMON BROSSARD  IT’S FANTASTIC, 2017 Glass, plastic, metal, tap, dimensions variable Courtesy the artists and PLATO Ostrava,  Photo: PLATO Ostrava

JULIE VILLARD & SIMON BROSSARD IT’S FANTASTIC, 2017
Glass, plastic, metal, tap, dimensions variable
Courtesy the artists and PLATO Ostrava, Photo: PLATO Ostrava

  DOMINIQUE WHITE  BANKRUPT UTOPIA (FOR PATEH SABALLY), 2017 as shown stacked under A BEACONING SOUL, 2016 Kaolin clay, wood, calico, preserved palm, cowrie shells (Monetaria Moneta), tortoise shell beads, wooden beads, wire, dimensions variable Courtesy & photo by the artist

DOMINIQUE WHITE BANKRUPT UTOPIA (FOR PATEH SABALLY), 2017
as shown stacked under A BEACONING SOUL, 2016
Kaolin clay, wood, calico, preserved palm, cowrie shells (Monetaria Moneta), tortoise shell beads, wooden beads, wire, dimensions variable
Courtesy & photo by the artist

  KOBBY ADI  A GENTLER FLAME, 2018 A true and exact materials list: joy, reactive digital prints on linen, reactive digital prints on heavyweight canvas, wood, wooden beads, steel, mummy, stools, matchboxes, statues, hotel bathroom sign, jar containing palm wine, jar containing water from the Atlantic Ocean, jar containing loose wooden beads, jar containing infected plant and chicken bones, various fabrics, Commonwealth Institute cinema programme, Commonwealth Institute pamphlet, books, plant, hd video, bubble wrap, felt hoodies, ex military patches, quilt, wool, lightbox, UV print on found acrylic, UV print on dibond, wool knit, Dimensions variable Courtesy the artist,  Photo: ARK

KOBBY ADI A GENTLER FLAME, 2018
A true and exact materials list: joy, reactive digital prints on linen, reactive digital prints on heavyweight canvas, wood, wooden beads, steel, mummy, stools, matchboxes, statues, hotel bathroom sign, jar containing palm wine, jar containing water from the Atlantic Ocean, jar containing loose wooden beads, jar containing infected plant and chicken bones, various fabrics, Commonwealth Institute cinema programme, Commonwealth Institute pamphlet, books, plant, hd video, bubble wrap, felt hoodies, ex military patches, quilt, wool, lightbox, UV print on found acrylic, UV print on dibond, wool knit, Dimensions variable
Courtesy the artist, Photo: ARK

  MINIA BIABIANY  FLÉ A POYO (RESTAURING THE BODY), 2015 HD video, colour, 5’ 50’’ Courtesy the artist  Photo: video still

MINIA BIABIANY FLÉ A POYO (RESTAURING THE BODY), 2015
HD video, colour, 5’ 50’’ Courtesy the artist
Photo: video still

  LEWIS HAMMOND  BECOMING II, 2018 Oil on linen, 24 x 18 cm

LEWIS HAMMOND BECOMING II, 2018
Oil on linen, 24 x 18 cm

  CANDICE LIN & PATRICK STAFF  HORMONAL FOG (STUDY #1), 2016 Hacked fog machine and timer, liquorice hops, propylene glycol, alcohol, wood, metal, plastic, glass, latex, bungee cords, dimensions variable Courtesy the artists and Gasworks,  Photo: Andy Keate

CANDICE LIN & PATRICK STAFF HORMONAL FOG (STUDY #1), 2016
Hacked fog machine and timer, liquorice hops, propylene glycol, alcohol, wood, metal, plastic, glass, latex, bungee cords, dimensions variable
Courtesy the artists and Gasworks, Photo: Andy Keate

Cédric Fauq is a curator and writer. Co-founder of clearview, a London based residency and project space launched in 2016. Since 2017 he also works at Nottingham Contemporary as assistant curator. A member of the curatorial bureau for the Baltic Triennial 13, he also is the organiser of 'The Conch’ at South London Gallery. Upcoming projects include exhibitions at DOC (Paris); Sophie Tappeiner Gallery (Vienna) and Cordova (Barcelona).